Nova Guiné tem a maior diversidade de plantas de qualquer ilha do mundo, revela estudo

A ilha tropical faz fronteira com Madagascar, pois os botânicos estimam que 4.000 novas espécies poderão ser descobertas nos próximos 50 anos

A Nova Guiné é o lar de mais de 13.500 espécies de plantas, dois terços das quais são endêmicas, de acordo com um novo estudo que sugere que ela tem a maior diversidade de plantas de qualquer ilha do mundo – 19% a mais do que Madagascar, que anteriormente detinha a planta. registro.

Noventa e nove botânicos de 56 instituições em 19 países vasculharam amostras, das quais as mais antigas foram coletadas por viajantes europeus na década de 1700. Grandes áreas da ilha permanecem inexploradas e algumas coleções históricas ainda não foram analisadas. Os pesquisadores estimam que mais de 4.000 espécies de plantas possam ser encontradas nos próximos 50 anos, com descobertas mostrando “nenhum sinal de nivelamento”, de acordo com o artigo publicado na Nature .

“É um paraíso repleto de vida”, disse o pesquisador-chefe Dr. Rodrigo Cámara-Leret, biólogo da Universidade de Zurique que esteve anteriormente no Jardim Botânico Real de Kew.

A Nova Guiné – que é dividida nas províncias indonésias de Papua e Papua Ocidental e no estado independente de Papua Nova Guiné no leste – é a ilha tropical mais montanhosa e maior do mundo, com picos nevados atingindo 5.000 metros de altura.

“Isso permite diferentes tipos de habitats, como manguezais, florestas de pântanos, florestas tropicais de terras baixas e também florestas montanhosas, com altos níveis de endemismo”, disse Cámara-Leret. “E então, no topo, logo abaixo do limite de crescimento das plantas, estão essas pastagens alpinas … Esse habitat é basicamente exclusivo da Nova Guiné, no sudeste da Ásia.”

A ilha fica entre a Malásia, a Austrália e o Pacífico e tem uma história geológica jovem e diversificada, com muitas espécies se formando nos últimos milhões de anos. Uma das descobertas mais surpreendentes foi quantas plantas são exclusivas da ilha. Por exemplo, 98% das espécies de urze são endêmicas, assim como 96% das violetas africanas e 95% das espécies de gengibre.

Muitos suspeitavam que a Nova Guiné provaria ter a maior diversidade, mas a exploração botânica na ilha permanece limitada. Ao contrário de Madagascar – que tem uma lista de espécies desde 2008 – a ilha nunca havia sido sistematicamente pesquisada e estimativas anteriores sugeriam que ela poderia ter algo entre 9.000 a 25.000 espécies.

No total, os pesquisadores encontraram 13.634 espécies de plantas divididas em 1.742 gêneros e 264 famílias. “Fiquei satisfeito por podermos definir um número. Este não é o fim, é o primeiro passo ”, disse Cámara-Leret, que está incentivando pesquisadores de todo o mundo a desenvolver esse conjunto de dados, que será vital para as avaliações da Lista Vermelha da União Internacional para Conservação da Natureza (IUCN) .

A Nova Guiné fascina exploradores e botânicos há séculos. Em 1700, o inglês William Dampier trouxe de volta os primeiros espécimes científicos da região, que inspiraram décadas de exploração européia. Em 1770, Joseph Banks, que estava na viagem do capitão Cook, coletou uma junça – uma das primeiras amostras conhecidas a serem incluídas no estudo. A taxonomia da região cresceu lentamente, com plantas sendo coletadas e levadas para diferentes instituições ao redor do mundo.

No entanto, as áreas interiores permaneceram inacessíveis até depois da Segunda Guerra Mundial e os campos de base só puderam ser estabelecidos com o uso de aeronaves. Essas regiões montanhosas provaram ser as mais diversas e, nos últimos 50 anos, 2.800 novas espécies foram registradas.

Os botânicos examinaram mais de 700.000 espécimes. Foram incluídos nos achados mais de 2.800 espécies de orquídeas e 3.900 espécies de árvores. “Parte da beleza do estudo é a sua escala e apenas o grande número de colaboradores”, disse Cámara-Leret, que iniciou o projeto em 2018. “Já havia um senso de comunidade da Nova Guiné, mas estava disperso, e esse projeto meio que nos uniu. ”

Alguns cientistas veteranos envolvidos no estudo moram na ilha há décadas e muitos passaram suas carreiras estudando a taxonomia de uma única família de plantas. “Ele uniu pessoas de diferentes gerações, como cientistas que estão iniciando, pesquisadores de início de carreira e pessoas aposentadas há mais de 20 anos. Tínhamos muitos cientistas aposentados, colaborando e perdendo seu tempo livremente … Eles têm uma quantidade enorme de conhecimento e poucas pessoas estão aprendendo com eles ”, disse Cámara-Leret.

Outro motivo que levou tanto tempo para criar uma lista para a ilha é porque a região foi governada por tantas potências européias diferentes. A educação colonial concentrava-se na extração de materiais e no trabalho agrícola; portanto, o conhecimento taxonômico era limitado. Após a independência, houve uma nova geração de cientistas comprometidos em fazer pesquisas, mas o sistema sufocou seu entusiasmo.

Há apenas um relato escrito por um indonésio e nenhum por uma Papua Nova Guiné neste artigo. Os pesquisadores esperam que isso incentive os dois governos a produzir uma nova geração de botânicos que informarão melhor conservação no futuro. Mas a exploração botânica é urgentemente necessária para garantir que espécies desconhecidas possam ser coletadas antes que desapareçam.

“Está claro, no contexto da crise da biodiversidade, que este documento representa um marco em nossa compreensão da flora da Nova Guiné e fornece uma plataforma vital para acelerar a pesquisa e a conservação científicas”, disse Peter Wilkie, do Royal Botanic Garden Edinburgh , que esteve envolvido no estudo. “A melhor investigação é colaborativa e isso demonstra o que pode ser alcançado quando cientistas de todo o mundo trabalham juntos e compartilham conhecimentos e dados”.

Sandra Knapp, uma botânica do Museu de História Natural que também esteve envolvida no projeto, descreveu-o como uma “conquista incrível”.

“Agora, isso deve servir como base para muito mais trabalho e descoberta nos próximos anos”, disse ela.

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